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郵便局、試験事業の延長を申請 オンライン購入の生鮮品を配達
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米国郵政公社(USPS)はこのほど、いくつかの都市圏で生鮮品を配達する試験事業の実施許可を郵便規制委員会(PRC)に申請した。期間は2年で、早ければ10月24日から始めたい意向。郵政公社は、アマゾンなど生鮮品の販売も始めたオンライン小売店向けに配達サービスを拡張したいと考えている。

 ウォールストリート・ジャーナルによると、公社はすでにアマゾンに対して60日間の試験サービスを実施中で、サンフランシスコで梱包済みの生鮮品を早朝に配達しているが、10月半ばで終了する。申請書類によると、試験サービスを延長すれば年間1000万ドル以上の売り上げになると見込まれ、郵便局はこうした特殊サービスを他の都市圏にも拡大できるよう、規模の調整が可能な長期戦略の実施許可を求めた。

 申請では地域を特定していないが、より多くの食料品店向けに配送サービスの提供を模索し、早朝以外の配達をテストする可能性もある。PRCは意見公募を行った後、3人の委員が許可の是非を決定する。

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オンライン資金調達に落とし穴 出資者が集まりすぎて供給追いつかず
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インターネット上で出資者を募り、多数の支援者から小口の寄付金(資金)を集めるクラウドファンディングは、起業家にとって便利な資金調達手段になっているが、起業家がその活用を考える場合は、事前に十分な準備が必要だ。資金が集まり過ぎて出資者へのお返しに苦労する事態が頻発しており、クラウドファンディングの信用問題にも発展しかねない。

 ウォール・ストリート・ジャーナルによると、運動の際に筋肉がもっとも使われた場所の色が変わるというシャツ(55ドル)を開発したレディエイト・アスレティクス(Radiate Athletics、ペンシルベニア州)は2013年春に、市販に向けた3万ドルの生産コストを集めるために、クラウドファンディング・サービス最大手のキックスターターで1ヵ月間の資金調達を始め、29ドル以上の出資者にシャツ1枚、5000ドル以上の出資者にシャツ10枚と同社オフィスの見学を見返りとして約束した。

 それまでの試作品は、共同設立者のケネス・クロケット氏が自宅で手縫いしていたが、ある程度の注文が入ればサウス・カロライナ州の小さな衣料品メーカーに依頼するつもりだった。

 ところが、資金調達が4月に終了した際、同社には8556人の出資者から総額57万9599ドルもの資金が集まった。出資者の多くは1枚以上のシャツを受け取れる金額を出していたため、常勤社員わずか3人の同社に3万枚以上の注文が一気に入った。出資者への約束では、8月までに納品するという内容が多かった。

 ところが7月、あてにしていたサウス・カロライナの衣料品メーカーが技術的に生産できないことが分かった。9月には、1週間で3万枚を作れるという中国のメーカーを見つけたが、宣伝通り洗濯機で洗えるようにするには、多額を投じて高圧染色機を購入しなければならなかった。

 12月になってようやく最初の3000枚がメーカーから届き、社員は手作業でラベルを付けて郵便局から出荷したが、1年以上が過ぎたいまも約1万枚の未出荷分がある。

 出資者の多くはフェイスブックやツイッターで不満を訴え、ツイッターには過去30日だけで約250件のレディエイト関連メッセージが掲示され、そのほぼ全てが苦情だった。

 レディエイトは2014年2月に注文処理業者を雇ったが、約4万ドルの支払いが滞っていたため残りの注文品は先週まで出荷が差し止められていた。

 ペンシルベニア大学ウォートン校(経営大学院)のイーサン・モリック准教授によると、そういったことは、クラウドファンディングで目標額を超える資金調達に成功した新興企業によくあることだ。

 キックスターターで出資の見返りに商品提供を約束した471件以上の起業計画を調べたところ、期限内に出荷できたのはわずか25%だった。

 モリック氏は、「資金調達目標の超過額と出荷遅れには密接な因果関係がある」と指摘する。ノースウェスタン大学のリズ・ガーバー教授(デザイン学)も、「起業家は需要を過小評価することがよくあり、迅速に生産拡大するための供給網構築や製造の経験がほとんどない」と指摘する。

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